Les partisans du monde post-pandémique affirment que le temps de l’hydrogène vert est venu

 

L’hydrogène a longtemps été présenté comme une alternative propre aux combustibles fossiles. Aujourd’hui, alors que les grandes économies préparent des investissements verts pour relancer la croissance, les défenseurs espèrent une chance en or de faire entrer l’énergie de niche dans le courant dominant d’un monde post-pandémique.

L’hydrogène vert a été mis en avant la semaine dernière lorsque Fatih Birol, chef de l’Agence internationale de l’énergie, a déclaré que la technologie était «prête pour le grand moment» et a exhorté les gouvernements à canaliser les investissements dans le carburant.

Certains pays, dont les Pays-Bas, l’Australie et le Portugal, ont déjà commencé à investir dans cette technologie. Désormais, les investisseurs, les politiciens et les entreprises poussent l’Union européenne et d’autres à utiliser son plan de relance post-crise pour soutenir l’hydrogène dans des domaines tels que le camionnage et l’industrie lourde.

La promesse de l’hydrogène comme carburant pour aider les véhicules électriques et les centrales énergétiques a été un sujet de discussion depuis les années 1970, mais il est actuellement trop cher pour une utilisation généralisée. Les partisans disent que les investissements dans les infrastructures et la demande accrue des transports, des réseaux de gaz et de l’industrie réduiront les coûts.

La plupart de l’hydrogène utilisé aujourd’hui est extrait du gaz naturel dans un processus qui produit des émissions de carbone, ce qui va à l’encontre de l’objectif de nombreux décideurs politiques. Mais il existe un potentiel pour extraire l’hydrogène «vert» de l’eau grâce à l’électrolyse, un processus énergivore mais sans carbone s’il est alimenté par de l’électricité renouvelable.

Les responsables de l’UE, dont l’un a décrit l’hydrogène vert comme le «Saint Graal», ont déclaré qu’il pourrait remplacer les combustibles fossiles dans les secteurs dépourvus d’alternatives pour aligner les opérations sur le plan Green Deal de l’UE visant à réduire les émissions nettes à zéro d’ici 2050.

«L’hydrogène pourrait résoudre de nombreux problèmes. Nous avons également besoin de tout le reste, mais l’intérêt politique est que pour atteindre une efficacité énergétique et une décarbonisation en profondeur, l’hydrogène semble relativement facile », a déclaré Jesse Scott, conseiller principal du groupe de réflexion Agora Energiewende.

«C’est moins alarmant (pour les décideurs) que certains autres éléments pour atteindre le zéro net», a-t-elle ajouté, comme la technologie d’élimination du carbone par exemple.

HYDROGÈNE GAGNANT UN ÉLAN

L’élan semble prendre de l’ampleur; Le chef de l’industrie de l’UE, Thierry Breton, a rencontré des sociétés d’hydrogène en ligne cette semaine pour discuter de la reprise du bloc après la pandémie.

«Nous pourrions profiter de ces circonstances, où des sommes importantes d’argent public seront nécessaires dans le système énergétique, pour aller de l’avant vers une économie de l’hydrogène», a déclaré Diederik Samsom, qui dirige le cabinet du climat de la Commission européenne.

Cela pourrait entraîner une augmentation de l’utilisation de l’hydrogène plus rapidement que prévu avant la pandémie, a-t-il ajouté.

La Commission européenne a désigné l’hydrogène propre – un terme vague qui peut inclure l’hydrogène à base de gaz, s’il est équipé d’une technologie permettant de capter les émissions qui en résultent – comme «domaine prioritaire» pour l’industrie dans son Green Deal.

Au cours de l’année écoulée, plusieurs gouvernements, dont l’Allemagne, la Grande-Bretagne, l’Australie et le Japon, ont annoncé ou ont travaillé sur des stratégies sur l’hydrogène et le rythme s’est accéléré au cours du mois dernier pendant la pandémie.

Cette semaine, l’Australie a mis de côté 300 millions de dollars australiens (191 millions de dollars) pour relancer des projets d’hydrogène. Le Portugal prévoit de construire une nouvelle usine d’hydrogène solaire qui produira de l’hydrogène par électrolyse d’ici 2023.

Les Pays-Bas ont dévoilé une stratégie sur l’hydrogène fin mars, décrivant des plans pour 500 mégawatts (MW) de capacité d’électrolyseurs verts d’ici 2025. Une stratégie allemande sur l’hydrogène est attendue plus tard ce mois-ci.

Le gouvernement néerlandais fait pression pour que l’UE emboîte le pas et présente un «plan d’action» pour l’hydrogène propre, a déclaré un porte-parole à Reuters.

PEUT-IL DEVENIR ABORDABLE?

En matière de transport, les piles à hydrogène traînent les batteries électriques dans la quête de voitures plus vertes, compte tenu de leur prix plus élevé et du manque de stations de ravitaillement. Mais les promoteurs voient un potentiel pour des véhicules plus lourds.

Daimler et Volvo Trucks ont dévoilé le mois dernier des plans visant à commercialiser des véhicules lourds fonctionnant à l’hydrogène au cours de la décennie.

L’hydrogène gazeux est déjà utilisé dans l’industrie pour produire de l’ammoniac, qui entre dans les engrais, et du méthanol, utilisé pour fabriquer du plastique.

Un inconvénient majeur de l’hydrogène vert qui intéresse le plus les gouvernements est qu’il nécessite une grande quantité d’électricité renouvelable pour sa production. La bonne nouvelle est que les prix des énergies renouvelables ont fortement chuté ces dernières années.

Selon les analystes de Bernstein, l’hydrogène fabriqué à partir de combustibles fossiles coûte actuellement entre 1 et 1,8 $ / kg. L’hydrogène vert peut coûter environ 6 $ / kg aujourd’hui, ce qui le rend nettement plus cher que les alternatives aux combustibles fossiles.

Cependant, une demande accrue pourrait réduire le coût de l’électrolyse. Conjugué à la baisse des coûts des énergies renouvelables, l’hydrogène vert pourrait tomber à 1,7 $ / kg d’ici 2050 et peut-être à moins de 1 $ / kg, ce qui le rendrait compétitif par rapport au gaz naturel. Des prix du carbone plus élevés encourageraient également le changement.

«L’hydrogène propre produit à partir de l’électricité coûte environ trois fois plus cher que celui du gaz naturel, mais les coûts du solaire et de l’éolien ont diminué ces dernières années et s’ils continuent de baisser, l’hydrogène propre produit avec des coûts d’électricité inférieurs deviendrait plus abordable», a déclaré Philippe Vie, Global Energy et Utilities en tête du cabinet de conseil Capgemini.

«En ce qui concerne l’hydrogène, nous sommes actuellement là où nous en étions avec les énergies renouvelables en 2000-2005. Dix à 15 ans est probablement un bon laps de temps pour devenir compétitif », a-t-il ajouté.

GRAND BESOIN D’ARGENT

Toute tentative sérieuse d’utilisation à grande échelle – que ce soit dans l’industrie ou dans les transports – nécessiterait également des investissements majeurs dans les infrastructures. Par exemple, l’énergie d’un parc éolien offshore devrait être connectée à un électrolyseur qui produit l’hydrogène vert, qui devra ensuite être transporté vers les utilisateurs finaux.

L’Europe a environ 135 MW de capacité d’électrolyseurs, mais les projets d’hydrogène vert prévus pourraient porter cette capacité à 5,2 gigawatts, selon le cabinet de conseil Wood Mackenzie. Mais de nombreux projets dépendent de nouveaux partenaires d’investissement ou de subventions, ce qui plaide pour que la crainte soit plus rare dans le marasme économique induit par le COVID-19.

« Les investissements qui auraient été prévus maintenant ne sont pas réalisés parce que la production est retardée », a déclaré à Reuters Jorgo Chatzimarkakis, secrétaire général du groupe de pression Hydrogen Europe.

Pour aider à réduire les coûts, plusieurs projets sont en cours d’élaboration dans les secteurs des infrastructures gazières, de l’industrie, des mines et de l’énergie.

Royal Dutch Shell et la société gazière néerlandaise Gasunie ont dévoilé en février un projet de construction d’une gigantesque usine d’hydrogène éolienne dans le nord des Pays-Bas, capable de produire 800000 tonnes d’hydrogène d’ici 2040.

En Allemagne, la raffinerie de pétrole Raffinerie Heide se lance dans un projet utilisant l’énergie éolienne excédentaire et l’approvisionnement en eau abondant dans la région pour produire de l’hydrogène pour fabriquer du kérosène.

«Le prix de l’hydrogène que nous payons actuellement est quatre fois plus élevé que le gaz naturel provenant d’une source externe alimenté par le pipeline et produit à 30 km», a déclaré le PDG Juergen Wollschlaeger.

Une grande crainte pour les entreprises de l’industrie de l’hydrogène est qu’elles ne seront pas en mesure de profiter de l’opportunité unique offerte par les vastes plans de relance économique, et que les gouvernements favoriseront le soutien des secteurs traditionnels des carburants à haute la demande d’énergie.

«Pour nous, ce sera la question à laquelle il faudra répondre dans les prochaines semaines. L’industrie du carburant carbone réussira-t-elle à convaincre les fonctionnaires de les soutenir? » Bernd Hübner, directeur financier de la start-up allemande de l’hydrogène vert Hy2gen, a déclaré.